Drones et big data: la prochaine étape dans la lutte contre l’extinction de la faune sauvage?

Les technologies émergentes sont une aubaine pour le travail des chercheurs dans le domaine de la Conservation. Cependant, toutes les universités ne sont pas équipées pour les utiliser.

 

La technologie joue un rôle de plus en plus vital dans la Conservation et la Recherche écologique. Les drones en particulier, détiennent un énorme potentiel dans la Lutte pour sauver de l’extinction les espèces sauvages qui subsistent dans le monde. Grâce à leur aide, les chercheurs peuvent maintenant suivre les animaux sauvages dans les forêts denses et surveiller les baleines dans de vastes océans. Le Fonds mondial pour la Nature estime que jusqu’à cinq espèces vivantes disparaissent chaque jour sur terre, ce qui rend indispensable le développement de nouvelles technologies par les universités pour recueillir les données qui peuvent persuader les décideurs d’agir.

La British International Education Association et la Born Free Foundation ont organisé une conférence en janvier pour souligner l’importance des solutions technologiques dans la Protection des espèces et des écosystèmes vulnérables. Des drones à voilure fixe peuvent atterrir sur l’eau et patrouiller au-dessus de l’océan Indien pour repérer les baleines, les raies et la pêche illégale, tandis que des caméras infrarouges à intelligence artificielle permettent d’identifier les membres d’une espèce ou les braconniers humains, même dans un environnement très couvert.

Selon Claudio Sillero, professeur de biologie de la conservation à l’Université d’Oxford et scientifique en chef de Born Free, la technologie est en train de changer la façon de faire de la recherche en Conservation – mais est encore en évolution. À mesure que la technologie s’améliore, elle devient moins coûteuse et plus miniaturisée, les chercheurs deviennent plus aptes à faire ce qu’ils faisaient déjà. Par exemple, la télédétection était autrefois un outil très technique, mais elle est maintenant omniprésente, et tout le monde utilise le système d’information géographique (SIG) et le système de positionnement global (GPS) pour effectuer des relevés.

« Nous avons commencé avec des gadgets portatifs dans les années 1960 et maintenant nous utilisons des satellites « , dit M. Sillero. « Avec des capteurs et des sondes, nous pouvons aller sur le terrain et mesurer pratiquement tout. »

« Les universités s’efforcent de suivre et de fournir des installations et des cours, mais l’impulsion vient d’étudiants entrepreneurs, de projets de recherche individuels ou de petites équipes qui adoptent la technologie et s’emparent de nouvelles choses « , dit-il.

Image d’un bourdon représentant une colonie nicheuse de Sternes huppées. Les chercheurs ont utilisé des leurres à oiseaux en plastique pour reproduire cette espèce dans le cadre d’une expérience qui comparait différentes façons de compter la faune. (Jarrod Hodgson, CC BY-ND)

 

L‘émergence de drones abordables, récréatifs et commerciaux a été une « révélation », déclare Melissa Schiele, chercheuse à la Zoological Society of London.

« Des méthodologies innovantes sont explorées et leurs applications sont testées et testées dans le monde entier, sur une pléthore d’espèces et dans tous les environnements. C’est vraiment excitant. »

Mais les chercheurs apprennent encore à recueillir de nouveaux types d’images et à en extraire de nouveaux ensembles de données.

De même, l’enseignement dans les cours universitaires de conservation et d’écologie diffère. Certains enseignent en profondeur les méthodes d’arpentage à l’aide de drones, tandis que d’autres ne les mentionnent même pas. Le fait est que l’utilisation des drones en soi est un véritable saut dans « l’inconnu » interdisciplinaire de l’ingénierie et du pilotage, et potentiellement un domaine où les enseignants ne se sentent pas encore en confiance pour enseigner « , dit Schiele.

« Les écologistes en sont aux premiers jours de l’intégration officielle de ce sujet dans le programme d’études et cela commence à prendre de l’ampleur. Il le faut. »

Serge Wich, professeur de biologie des primates à l’École des sciences naturelles de l’Université John Moores de Liverpool, est d’accord :

« on enseigne aux étudiants les technologies bien établies comme les pièges à caméra et les enregistreurs acoustiques automatiques, mais les drones sont souvent absents des cours universitaires. » Par conséquent, l’utilisation des drones par les chercheurs est encore assez limitée et axée sur la prise de photos, dit-il.

L’équipe éclectique de chercheurs de Wich a utilisé les techniques de l’astronomie et de l’apprentissage automatique pour mettre au point un système de technologie de drones entièrement automatisé qui suit et surveille la santé des animaux en danger dans le monde entier. Il est conçu pour être bon marché, robuste et simple à utiliser, afin que les communautés locales des pays en développement puissent l’exploiter de manière indépendante sans aucune formation technique. Les caméras thermiques permettent de détecter les animaux dans l’obscurité, qui peuvent ensuite être classés automatiquement grâce aux technologies d’imagerie utilisées en astronomie, ce qui signifie que les chercheurs peuvent surveiller les animaux en voie de disparition plus efficacement que jamais auparavant.

Pourtant, il n’est pas plus largement utilisé parce que peu de chercheurs possèdent les compétences nécessaires pour utiliser ce type de technologie. En biologie, où beaucoup de gens commencent à utiliser des drones, peu peuvent coder un algorithme spécifiquement pour leur problème de conservation ou de recherche, dit Wich.

« Il y a beaucoup à faire pour rapprocher ces deux mondes et pour rendre l’IA plus conviviale afin que les personnes qui ne peuvent pas coder puissent encore utiliser la technologie. »

Les solutions sont davantage de soutien de la part des entreprises de technologie, un meilleur enseignement dans les universités pour aider les étudiants à surmonter leurs craintes de codage, et la recherche de moyens de relier les technologies ensemble dans un concept d’internet des objets où tous les différents capteurs, y compris le GPS, les drones, les caméras et les capteurs, travaillent ensemble.

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Traduit de l’anglais par Ecologie.ma
Article original Theguardian.com
 

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