Découverte d’un fossile originaire du Maroc du plus grand abelisaure au monde

 

Un os fossilisé non identifié d’un musée a révélé la taille d’un redoutable abelisaure et a peut-être résolu un vieux casse-tête de cent ans.

Alessandro Chiarenza, étudiant au doctorat de l’Imperial Collège de Londres, est tombé l’an dernier sur un os du fémur gauche fossilisé, oublié dans un tiroir, lors de sa visite au Musée de géologie et paléontologie de Palerme en Italie. Avec son collègue Andrea Cau, chercheur de l’Université de Bologne, Alessandro a pu obtenir la permission du musée d’analyser le fémur : l’os appartenait à un dinosaure appelé abelisaure, animal qui a parcouru la Terre il y a environ 95 millions d’années, à la fin du Crétacé.

 

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Abelisauridae désigne un groupe de prédateurs, de dinosaures carnivores, caractérisé par de très petits membres antérieurs, une face courte et profonde, de petites dents acérées et de puissantes pattes arrière musclées. Les scientifiques soupçonnent que les individus de cette famille étaient couverts de plumes duveteuses.

L’abelisaure concerné par l’étude de Chiarenza et Cau aurait vécu en Afrique du Nord, qui à cette époque était une savane luxuriante sillonné par les rivières et les marécages de mangroves. Cet ancien monde tropical aurait donné vie à l’abelisaure, grâce à un habitat idéal pour la chasse aux animaux aquatiques comme les tortues, les crocodiles, les gros poissons voire d’autres dinosaures.

En étudiant l’os, l’équipe a déduit que cette abelisaure faisait quelque neuf mètres de long et pesait entre un et deux tonnes, ce qui en fait potentiellement l’un des plus grands abelisaures jamais trouvé. Cette découverte aidera les chercheurs à déterminer les dimensions maximales que ces dinosaures ont pu atteindre.

Alfio Alessandro Chiarenza, co-auteur de l’étude du ministère de la Science de la Terre et de l’ingénierie à l’Imperial collège de Londres, a déclaré: «Les petits fossiles d’abelisaures ont déjà été trouvés par les paléontologues, mais cette découverte montre combien ces prédateurs mangeurs de chair était devenus énormes. Leur apparence était un peu bizarre car ils ont probablement été couverts de plumes, avec de minuscules membres antérieurs inutiles. Mais ne vous méprenez pas, ils étaient des tueurs redoutables à leur époque !  »

Le fossile est issu d’un affleurement sédimentaire au Maroc appelé le Kem Kem, qui sont bien connus pour l’abondance inhabituelle des fossiles géants de dinosaures prédateurs. Ce phénomène est appelé énigme de Stromer, en l’honneur du paléontologue allemand Ernst Stromer, qui a été le premier à identifier cette abondance en 1912. Depuis lors, les scientifiques se sont demandés comment l’Abelisaure et cinq autres groupes de dinosaures prédateurs avaient pu coexister dans cette région en même temps, sans se chasser l’un l’autre jusqu’à l’extinction.

Actuellement, les chercheurs de l’étude suggèrent que ces groupes de dinosaures prédateurs peuvent ne pas avoir coexisté si étroitement ensemble. Ils croient que la géologie rude et changeante de la région a mélangé les enregistrements de fragments de fossiles ensemble, détruisant l’ordre chronologique dans les lits Kem Kem, et donnant l’illusion que les Abelisaures et leurs cousins prédateurs partageaient le même terrain en même temps. Des études similaires de gisements de fossiles dans les environs de la Tunisie, par exemple, montrent que des créatures comme l’Abelisaure étaient des chasseurs continentaux, tandis que d’autres prédateurs comme le spinosaure qui s’alimentait de poissons et vivaient le probablement près des mangroves et des rivières.

Chiarenza ajoute: « La découverte de ce fossile, ainsi que la richesse accumulée des études antérieures, aident à résoudre la question de savoir si l’Abelisaure aurait pu coexister avec une gamme d’autres prédateurs dans la même région. Plutôt que de partager le même environnement, ce que les enregistrements fossiles pêle-mêle pourraient porter à croire, nous pensons que ces créatures vivaient probablement loin les uns des autres dans différents types d’environnements. »

Les fémurs fossilisés sont utiles pour les études des paléontologues, car ils peuvent en déterminer la taille globale du dinosaure. Ceci parce que les fémurs sont attachés à la cuisse et aux muscles de la queue avec des cicatrices, ou des bosses, qui indiquent aux paléontologistes où les ligaments et les muscles étaient attachés à l’os et la taille probable de ces muscles et ligaments.

Andrea Cau, co-auteur de l’Université de Bologne, a déclaré: « Pendant que les paléontologistes s’aventure habituellement dans des endroits les plus éloignés et les plus inaccessibles, comme les déserts de la Mongolie ou les Badlands du Montana, notre étude montre comment les musées jouent encore un rôle important dans la préservation de spécimens de valeur scientifique primaire, où parfois les surprises les plus inattendues peuvent être découverts. Comme Stephen Gould, un biologiste évolutionniste paléontologie et influent, a dit une fois : « parfois les plus grandes découvertes sont faites dans les tiroirs du musée » « .

L’étude est publiée aujourd’hui dans la revue peerj. Chiarenza a fait l’analyse sous-jacente avec Cau à l’Université de Bologne.

La prochaine étape verra l’équipe à la recherche de restes plus complets de ces dinosaures prédateurs afin d’essayer de mieux comprendre leur environnement et l’histoire de leur évolution.

 

 

Source: http://phys.org/
Traduit par Ecologie.ma
Photo: DR